Технологія Extensible Markup Language стала практично універсальним засобом обміну інформацією в онлайні. Але все частіше можна почути визнання, що за переваги XML часом доводиться платити зниженням продуктивності.

Ця проблема породила проекти по прискоренню XML-трафіку. Їх прихильники стверджують, що раціоналізований XML прискорить все від інтернет-комерції до обміну даними між стільниковими телефонами. Але щоб це сталося, потрібно прийти до технологічного консенсусу.

Проблема в наступному: зараз стандарт XML наказує зберігати інформацію у вигляді тексту. Це означає, що XML-документ, такий як замовлення-наряд або веб-сторінка, може легко сприйняти людина або «вважати» машина за допомогою численних редакторів тексту або XML-парсерів.

Але з-за тенденції до створення XML дуже великих файлів виникають проблеми продуктивності. Почасти причина в вимозі, щоб кожен елемент XML-документа позначався текстовими мітками. До того ж засновані на XML протоколи, звані веб-сервісами, також генерують значний XML-трафік.

«XML не тільки багатослівний, але і занадто надлишковий з точки зору простору, що припадає на одиницю передаються корисних даних, стверджує Джефф Лам, головний технолог компанії Leader Technologies, де XML інтенсивно використовується для проведення телеконференцій і де переконані, що потрібно щось змінювати.

Основним кандидатом на роль засобу, здатного прискорити роботу XML, є технологія, яка називається бінарним XML, яка потребує використання нового формату, компрессирующего XML-передачі.

Sun Microsystems ініціювала проект open source Fast Infoset Project, заснований на бінарному XML, а відповідальна за XML організація по стандартизації World Wide Web Consortium (WC3) сформувала робочу групу Binary Characterization Working Group, яка займеться перекладом XML в двійковий формат.

На перший погляд компресія XML-документів за рахунок використання іншого формату може здатися розумним способом вирішення проблеми повільності. Але сама ідея викликає у багатьох включаючи піонера XML в самій Sun побоювання, що в результаті можуть з’явитися несумісні версії XML. «Якби я був володарем світу, я заборонив би бінарний XML, і я абсолютно впевнений, що ті, хто його проштовхує, могли б знайти інше рішення, говорить Тім Брей, співавтор XML і глава софтверного відділення Sun. Але ці люди впевнені в своїй правоті, і вони не дурні, так що не виключено, що вони дійсно праві. Тому залишається сподіватися, що вони будуть взаємодіяти з організаціями по стандартизації і випустять це у вигляді відкритого проекту open source саме так, треба віддати їм належне, надходять люди з Sun Fast-Infoset».

Прес для XML
План Fast Infoset, що став результатом більш ніж року роботи, передбачає стиснення XML-документів в двійковий формат з метою прискорення процесу передачі файлів з інтернету. Sun вибрала спосіб компресії, вже стандартизований в телекомунікаційній індустрії.

Інженери Sun, що беруть участь у проекті Fast Infoset, стверджують, що перетворення у двійковий код необхідно, так як воно може суттєво поліпшити продуктивність, без чого в певних ситуаціях не обійтися. В ході перших випробувань було встановлено, що з цим додатки працюють в два-три рази швидше. Мета проекту Fast Infoset викликати зацікавленість у розробників і з часом створити стандартизований бінарний формат.

До створення бінарного XML-формату закликають і виробники споживчих пристроїв і мобільних телефонів, такі як Canon і Nokia. Без цього великі файли зображень занадто довго завантажуються в пристрої.

Побоювання ж пов’язані головним чином з сумісністю. Не виключена поява декількох різних бінарних форматів, що не піддаються інтерпретації універсальної. Наприклад, який-небудь спосіб кодування зображень, переданих у споживчі електронні пристрої, може суттєво відрізнятися від інших.

Брей скептично налаштований по відношенню до ідеї перетворення XML в якій би то не було нетекстової формат. «На практиці той факт, що XML це звичайний простий текст, який можна прочитати в Notepad… виявився благом, говорить він. При будь-якому відхиленні від цього прямого і вузького шляху ми ризикуємо втратити сумісність. Досвід взаємодії через XML як він є дає відмінні результати. Навіщо щось міняти?».

Брей зазначив, що існують методи прискорення XML-трафіку, не пов’язані із створенням двійкового формату. Прогрес в області мережевих технологій та обробної потужності теж сприяє вирішенню проблем продуктивності, хоча, можливо, і не для мобільних телефонів, можливості яких обмежені ємністю батареї.

Жанет Перна, генеральний менеджер IBM Information Management Group, називає в якості однієї з альтернатив бінарним XML боротьбу з розростанням XML-трафіку шляхом прискорення мережевих операцій. П’ять або шість років тому вважалося, що інтернет буде занадто повільним для онлайнової комерції, але з часом технологія усунула цю перешкоду, нагадала вона. «Я не вважаю (зростаючий XML-трафік) обмеженням. Думаю, що ми з цим впораємося».

Аналітична фірма ZapThink, що спеціалізується на XML і веб-сервіси, що розділяє побоювання з приводу бінарного XML, особливо в частині можливості пропрієтарних реалізацій. Аналітики ZapThink відзначають також, що XML-повідомлення може зачіпати кілька різних компонентів і апаратури, таких як системи захисту, кожен з яких повинен буде підтримувати будь-які стандарти бінарного XML.

Рон Шмельцер з ZapThink каже, що застосування бінарного XML може обмежитися ринковими нішами, такими як додатки, в яких передаються великі обсяги даних і де потрібна максимальна продуктивність.

Лам з Leader Technologies підтримує ідею бінарного XML, але за однієї важливої умови щоб він був стандартизованим. «Кількість транзакцій, що містять XML, продовжує наростати як сніжний ком, і ми не хочемо опинитися в пастці, говорить він. Але якщо ми не зможемо прийти до стандарту (бінарного XML), то я перестану підтримувати цю ідею».