Всі існуючі комп’ютерні віруси можна розділити на кілька груп по виконуваних ними дій і способу життя.
Бувають абсолютно нешкідливі віруси. Вони розмножуються, живуть своїм невідомій людям життям і ніяк себе не проявляють. Як правило, єдиним побічним ефектом їх існування є скорочення вільного простору на диску. Правда, це не є скількись критичним у більшості випадків віруси досить компактні.
Наступною сходинкою є так звані безпечні віруси. Вони вже намагаються заявити користувачеві про себе на весь голос: використовують різні звукові, графічні або текстові ефекти. Наприклад, програють в певний час якусь мелодію, виводять на екран різні написи, можуть навіть почати перевертати екран вгору ногами або влаштувати справжній буквопад перебувають на екрані символи будуть на очах здивованого і наляканого користувача звалюватися вниз. При цьому всі дані на комп’ютері залишаються в цілості й схоронності, а програми продовжують нормально працювати.
На жаль, творці вірусів не обмежуються описаними вище невинними жартами. Переважна більшість поширених вірусів можуть порушувати нормальну роботу комп’ютера, викликати зависання певних програм. Бувають і більш страшні випадки, коли вірус закладені алгоритми, що знищують або спотворюють дані на диску машини. Такий, наприклад, вірус під назвою OneHalf (половина), викликав року
23 тому справжню епідемію. Непомітно для користувача він поступово зашифровував вміст жорсткого диска, попутно викликаючи деякі побічні ефекти типу частих зависань Windows, а при певних умовах вірус міг забути ключ до цього шифру. Більш примітивні віруси можуть просто стерти все не сподобалися їм файли, записати в них довільний сміття замість даних. Не можна не враховувати, що здатні наробити лиха і, здавалося б, безпечні віруси: відомі випадки, коли программистские помилки в них призводили до фатальних наслідків.
Періодично з’являються різні відомості про віруси, нібито псують монітори, що виводять з ладу жорсткі диски і завдають інші фізичні каліцтва комп’ютера. Але, так як живцем їх ніхто не бачив, це цілком можна вважати однією з легенд комп’ютерного світу. За винятком, мабуть, єдиного випадку. Влітку 1998 р. з Південносхідної Азії прийшов вірус Win95.CIH, викликав у Європі серйозну епідемію. Вірус руйнував BIOS, після чого виходила з ладу системна плата комп’ютера. У більшості сучасних комп’ютерів flashBIOS зроблений перезаписуваним, чим і скористалися автори вірусу. В процесі його роботи замість BIOS записується довільний сміття, причому так, що багато системні плати вже не піддаються відновленню. До честі вітчизняних вірусологів не можна не відзначити, що саме вони першими зуміли побороти цю заразу фахівці компанії Лабораторія Касперського знайшли спосіб лікування вірусу практично відразу після його появи.
Тепер звернемося до способу життя різних комп’ютерних вірусів. Тут можна виділити кілька категорій. До першої категорії можна віднести віруси, звані фахівцями завантажувальними. Вони активізуються при запуску комп’ютера і живуть в системних областях дисків, обов’язково прочитуваних при початковій завантаженні комп’ютера (звідси і назва). При цьому передаватися з комп’ютера на комп’ютер, вони можуть як через диски, так і через окремі файли (в останньому випадку їх часто називають файловозагрузочными).
Другу категорію становлять так звані файлові віруси. Власне, назва говорить сама за себе: живе ця зараза в файлах, їх же і заражає. Причому не будь-які, а тільки виконувані: це файли з розширеннями .EXE, .COM, .DLL та інші. Вірус активізується при запуску файлу, виконує при цьому свої деструктивні дії і заражає інші виявлені ним файли. Легкість передачі обумовлює широку поширеність таких вірусів. Так само існують мережеві віруси, для яких середовищем проживання є комп’ютерні мережі, мережеві протоколи і операційні системи. І, враховуючи величезну популярність глобальної мережі Інтернет, це одне з найбільш перспективних зараз напрямків розвитку комп’ютерних вірусів.
І, нарешті, наймолодша, але, мабуть, на сьогоднішній день найбільш розповсюджений різновид комп’ютерних вірусів макровіруси. Вони стали продуктом розвитку сучасних офісних пакетів. Наприклад, MS Word і Excel зараз розвинулися до такого рівня, що дозволяють не тільки займатися обробкою текстів чи електронних таблиць, але і створювати з допомогою вбудованих засобів досить складні програми, в тому числі віруси. Надшвидке поширення вірусів обумовлено величезним потоком документів, переданих в цих форматах, які стали практично стандартом. А так як всі звикли, що віруси живуть тільки в виконуваних файлах, то ставляться до файлів документів без належної обережності.